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Bouldering : Playing The Game

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Dave Graham dans "The Island"<p>© Stéphan Denys (pointbloc.blogspot.com)Dans la littérature, l'escalade est souvent décrite comme non compétitive et non régulée lorsqu'elle est pratiquée en nature. Mirthe van Liere, anthropologue à l'Université d'Amsterdam a tâché de vérifier ces deux affirmations en orientant son travail de fin d'étude sur l'escalade en bloc. Selon elle, la pratique du bloc est une combinaison complexe de jeu libre et de sport avec ses règles qui régulent l'activité et les performances. Cette pratique du bloc oscillant entre le jeu et le sport fut le sujet de sa thèse : Bouldering: Sports or Play ?

Les valeurs centrales de l'escalade en bloc que les grimpeurs affectionnent sont la joie, la liberté et le respect des autres et de la nature. Ces valeurs illustrent bien ce genre de "lifestyle sport" et sont souvent soulignées dans la littérature. Dans ma thèse, j'ai distingué ces valeurs comme "le jeu" et les ai définies comme des activités enfantines caractérisées par une joie intense, sans réel but et libres de toutes règles. La valeur "sport" est l'exact opposé. J'ai défini cette valeur comme une activité organisée, avec des règles qui régulent l'activité et les performances dans une sphère plus compétitive.
Sur le terrain, j'ai découvert que l'escalade en bloc est une pratique complexe combinant un peu des deux valeurs. Selon les dires des bloceurs, le jeu est clairement privilégié sur l'aspect sportif. Cela ne signifie pas que cet aspect est absent, mais il est caché dans l'éthique. A côté de l'idéologie de liberté et de respect, il existe des discours moraux qui dictent le "bon style" et le "bon comportement". Au lieu d'une organisation claire et précise, il y a plutôt une certaine histoire d'autorégulation pour évaluer les performances. Les normes sont partagées et régulent la manière dont les blocs doivent être grimpés, ce qui est permis et ce qui ne l'est pas !

  • Si vous êtes intéressés par son analyse, vous pouvez retouver un résumé de sa thèse (anglais) sur cette page. L'intégralité est également disponible sur cette page (uniquement en néerlandais)
  • Le blog de Mirthe.

En plus de faire un travail conséquent sur la question des valeurs, Mirthe van Liere a également réalisé un documentaire vidéo en forêt de Fontainebleau. Dans celle-ci, elle interroge quelques grimpeurs sur la question et le débat tourne surtout autour d'un bloc très connu, The Big Island (8C), essayé par de nombreux ténors de la discpline, mais très peu enchaîné.

Bouldering : Playing The Game (english translation)

Lifestyle sports like snowboarding, skateboarding and climbing are often described as non-competitive and anti-regulative in nature. Mirthe van Liere - graduated as anthropologist at the University of Amsterdam - provides a new insight in her master thesis "Bouldering: Sports or Play?" By including both sports- and play values in her analyses, it becomes apparent that competition and regulation do play a role in the practice of a lifestyle sport.

The core values of bouldering that boulderers generally emphasize are joy, freedom and respect for others and nature. These values are illustrative for lifestyle sports in general and are also outlined in the literature. In my thesis I labeled this values as “play values” and defined them as a cooperative childish game that’s characterized by pure joy without achievement and freedom without restrictive rules. “Sport values” are the exact opposite. I’ve defined sport as an organized play with rules that regulate the activity and performances in competitive spheres.

Through my fieldwork I found that bouldering has a complex practice with both play- and sports values. In the narratives of boulderers, play values are promoted instead of sports values. This does not mean that they are absent, but they are hidden in ethics. Next to the ideology of freedom and respect, there are moral discourses that dictate good style and appropriate behavior. Instead of an organized regulated setting there is a history of self-regulation to evaluate achievements. Shared norms regulate the way a boulder has to be climbed in the right way and what is allowed and what’s not.

  • If you're interested in her analysis, you can find her thesis summary on this page and the whole version on this one (only in Dutch).

The documentary "Bouldering: Playing the Game" illustrates this complex nature of bouldering by focusing on a famous boulderproblem in Forêt de Fontainebleau. You can watch the movie above that news.

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